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El agua hablará

Relatos de búsquedas en lo profundo

Es un podcast de investigación sobre la desaparición y búsqueda de personas en ríos, presas, pozos y otros cuerpos de agua en México.

Cada episodio es una historia de quienes buscan hasta por debajo del agua a las personas desaparecidas, en un país en el que oficialmente hay más de 73 mil denuncias por desaparición.


1. Todo fluye menos la búsqueda por Perifónicas y Bajo Tierra
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Josefina de León, madre de una joven desaparecida y directora de la Red de Desaparecidos de Tamaulipas, participa en el primer operativo de búsqueda de personas que se realiza con una cámara de pozo profundo en la presa Vicente Guerrero. En el proceso, Josefina irá descubriendo los retos técnicos y humanos de buscar en la fluidez del agua.
Transcripción español
English transcript

Narradora (Celia Guerrero): En un día soleado a la orilla de la presa Vicente Guerrero, el enorme espejo de agua, del que no se percibe final en el horizonte, refleja el azul del cielo y algunas nubes que parecen flotar sobre la superficie como barcos fantasma.

Este cuerpo de agua, rodeado de vegetación frondosa, es una de las presas más importantes del estado de Tamaulipas y está entre las 10 más grandes de México. 

A unos 60 kilómetros de la capital de Tamaulipas, Ciudad Victoria, la presa y sus alrededores se convirtieron en un atractivo turístico para practicantes de pesca deportiva, desde la década de los años 80 y hasta finales de los años 90.

Pero de aquella época de esplendor hoy sólo permanecen la quietud del agua estancada y algunas ruinas de hoteles y casas de descanso a sus orillas. El resto se vio trastocado por la ola de violencia que azota este estado desde 2008.

Josefina de León: Cuando nos llega la información de la Vicente Guerrero sabíamos perfectamente que había personas, familias, que comentaban acerca de que ahí los aventaban. ¿Cómo los aventaban? Usaban lo que es la malla, lo que usan en las pescas y todo eso, los enmallaban y les ponían un tabique grande para que se hundieran y los aventaban de la lancha.

Narradora (CG): Hola. Soy Celia Guerrero.

Narradora (Mayela Sánchez): Y yo Mayela Sánchez.

Narradora (CG): Ambas, periodistas investigadoras de El agua hablará, un podcast sobre la desaparición y búsqueda de personas en los ríos, lagos, presas y otros cuerpos de agua en México.

Narradora (MS): En este primer episodio contaremos la historia de Josefina de León, una buscadora de desaparecidos en Tamaulipas que ha dedicado años a comenzar a descifrar cómo buscar en el agua.

Narradora (CG): Es difícil imaginarlo, pero esta historia se desarrolla en ese paisaje idílico y de aparente pasividad del que escuchamos al inicio.

Josefina de León: Estamos en el municipio de Padilla, Tamaulipas, en la zona que comprende la presa Vicente Guerrero, que pertenece a ese municipio, y se está haciendo un operativo de búsqueda en la presa. Es una búsqueda en agua.

Narradora (CG): Esa voz que escuchamos es de Josefina de León. Tal vez sea necesario aclarar que su búsqueda no comienza aquí, en la presa Vicente Guerrero.

Josefina de León: Bueno, me llamo Josefina de León y soy mamá de Cinthya Mabel Pantoja de León, desaparecida el 22 de abril del 2012 en Ciudad Victoria.

Cinthya es de los casos en que se la tragó la tierra, prácticamente. Nadie sabe nada, nadie vio nada.

Narradora (CG): El mismo día que Josefina levantó la denuncia por la desaparición de Cinthya, comenzó a recorrer todas las rutas posibles alrededor de la capital tamaulipeca. Condujo día y noche, esperando encontrar alguna señal de su hija, una joven de 25 años, o de su automóvil, un chevy color azul.

Josefina de León: Cinthya salió a una fiesta, un sábado en la noche con un grupo de amigos. Habíamos acordado que si se hacía muy noche pues que no anduviera en la calle y los amigos eran de larga tirada y sí, efectivamente, se amaneció ahí. Salió de la fiesta, o de la reunión, porque ya era una reunión, una conversación entre amigos, como a las 6 de la mañana. Y ya, jamás nadie supo nada de ella.

Narradora (CG): Josefina denunció la desaparición en la fiscalía local. Pero tenía la certeza de que si ella no buscaba a su hija nadie más lo haría. En México existe una gran desconfianza en el trabajo de las autoridades de procuración de justicia, y los miles de casos de desapariciones sin resolver la profundizan.

Narradora (MS): Su búsqueda no se limitó a las carreteras. Siguió por las brechas, por los descampados, por las huertas, por la sierra.

Josefina de León: En internet fue cuando empecé a explorar con el ánimo de ver qué veía, qué escuchaba, qué me daba alguna lucecita dentro de toda esa maraña de oscuridad, a ver si había algo que me dijera ‘vete por aquí, vete por allá’. Y fue cuando empecé a descubrir que había un mundo de personas desaparecidas, y yo dije ‘¿a qué horas pasó esto?’.

Narradora (CG): Para 2015, después de 3 años de andar sola y de muchas dificultades para lograr que la investigación avanzara y las autoridades buscaran a Cinthya, Josefina registró la Red de Desaparecidos de Tamaulipas, una organización dedicada precisamente a intentar resarcir estos problemas para otros que también buscan a sus familiares.

Narradora (MS): Desde entonces, la red apoya a familiares de víctimas de desaparición a través de la asesoría jurídica y la solicitud de búsquedas para localizarlos e identificarlos. 

A nivel nacional, varios grupos de familiares hacen este trabajo, enfocado sobre todo a buscar en fosas clandestinas.

Narradora (CG): Pero en Tamaulipas, a diferencia de otros estados en México, la violencia asociada a la militarización fue tan avasalladora que pocos fueron quienes se atrevieron a salir a buscar a los desaparecidos.

Es más, pocos eran quienes denunciaban las desapariciones por temor a la colusión entre las autoridades y los criminales. 

Narradora (MS): Josefina describe esta ola de violencia como un huracán que pegó con la mayor fuerza en Tamaulipas, arrasó con todo y no permitió a la gente salir de su casa durante muchos años; todos se refugiaron. Pero una vez que pasó lo más fuerte, aunque los rezagos de la tormenta continuaban, algunas personas empezaron a salir. Y poco a poco comenzaron a buscar a quienes habían sido desaparecidos.

(Voces de hombres dando indicaciones. Ruido de encendido de auto)

Narradora (CG): Es 21 de febrero de 2019 y Jorge Ernesto Macías, comisionado estatal de búsqueda, y la Fiscalía General de Justicia de Tamaulipas, dirigen el primer operativo de búsqueda solicitado por Josefina que realizarán en la presa Vicente Guerrero.

Narradora (MS): El operativo no está relacionado con el caso de Cinthya Mabel, la hija de Josefina, sino con el de un familiar de otro integrante de la Red.

Narradora (CG): Además del equipo de búsqueda de la Fiscalía, acompañan el operativo militares, policías federales y estatales, protección civil, Josefina y un familiar de la persona desaparecida que buscarán en el agua. No mencionaremos su nombre para no entorpecer el caso y por cuestiones de seguridad.

Una vez que todos están reunidos y listos, salen de las instalaciones de la Fiscalía en caravana, rumbo a la presa.

El lugar al que se dirigen es uno de los puntos a lo largo del territorio de Tamaulipas que Josefina ha detectado como sitios donde probablemente existan restos o cuerpos de personas desaparecidas.

Josefina de León: Hay una lista de 85 puntos con información que llegaron directamente con nosotros. No todos llegaron el mismo día, fueron llegando, fueron llegando. Dentro de eso estaba la presa, y dijimos, bueno, vamos a la presa, aquí está el punto.

Narradora (MS): Pero además de saber dónde buscar, hay que tener con qué buscarlo…

Josefina de León: ¿Qué se necesita? La cámara de pozo... las lanchas suficientes; las baterías; el combustible; las lámparas.

Narradora (CG): Porque si la búsqueda en fosas clandestinas tiene sus propios retos, localizar restos humanos en el agua plantea sus propias dificultades. 

Narradora (MS): Los cuerpos no solo están sumergidos, sino que son arrojados al agua deliberadamente para ocultarlos y desaparecer cualquier rastro. Por ello, para hacer una búsqueda en agua se requieren de ciertas condiciones climatológicas y la tecnología que permita explorar ese ambiente.

Narradora (CG): Llegamos a una estación naval a la orilla de la presa, que fue construida apenas en 2018. Con la llegada de los marinos esta zona recobró cierta accesibilidad. 

Ahí, el equipo de protección civil comienza por bajar la lancha. Luego, los miembros del equipo de búsqueda de la fiscalía preparan la cámara de pozo profundo que serán sus ojos debajo del agua. Aparece una segunda lancha de marinos, quienes están ahí para vigilar el operativo.

(Policías intercambian indicaciones por radio)

Narradora (CG): A la embarcación abordan: la agente del Ministerio Público, un perito, un policía que maneja la cámara de pozo, el conductor de la lancha y el papá del desaparecido por el que se realiza esta búsqueda. El resto de los que acompañamos el operativo tendremos que alcanzar esa lancha por tierra.

Josefina de León: Nadie se quiere meter al agua porque siempre es más fácil acá en tierra, ¿no? O detrás de un escritorio.

Narradora (CG):...dice Josefina, y confiesa que ella no sube a la lancha porque no sabe nadar.

Narradora (MS): Este tipo de búsqueda, en una presa y con una cámara de pozo profundo, no se ha hecho antes. 

El agua es un espacio al que no pertenecemos y que nos representa una serie de vicisitudes que poco a poco Josefina comienza a descubrir…

Está la acción de la naturaleza: la corriente que sigue su curso, la fauna depredadora, incluso el viento que puede entorpecer el manejo de la embarcación.

En la tierra, los caninos del equipo de búsqueda de la fiscalía están entrenados para olfatear y marcar el sitio en donde pudieran encontrar restos humanos. Pero en el agua su olfato no es de mucha ayuda. Y los humanos no pueden identificar a simple vista si la tierra ha sido removida recientemente, como lo hacen en las fosas, o detectar alguna actividad, como pisadas, desechos, o indicios de que hubo alguien más ahí.

Narradora (CG): Lo que sí ayuda es detectar dónde hay animales merodeando. O, si los cuerpos fueron lanzados sujetos con algún objeto para evitar que flotaran, pueden generar burbujas en la superficie.

Esto lo explica el jefe de la unidad de búsqueda, mientras avanzamos a bordo de una patrulla hacia el punto del otro del río en donde nos encontraremos con el equipo que realiza la búsqueda en el agua.

Cuando llegamos a este sitio, uno de los policías grita desde el agua que necesita marcar un punto. Alguien, desde la orilla, le pasa un palo largo de manera improvisada. No tienen el equipo que requerirían para marcar sobre el agua un indicio.

Desde la orilla no podríamos asegurar que el palo, una estaca no mayor a tres metros de largo, funcionó para marcar el lugar. 

Con el hallazgo de ese punto, el equipo de búsqueda concluye la jornada y todos regresamos al lugar donde desembarcamos. 

En el camino de regreso, Josefina recibe una llamada de la agente ministerial, que le cuenta: la cámara logró captar algo que parecen huesos y el equipo grabó durante unos segundos esta imagen, para que la antropóloga forense pueda decir si son restos humanos.

Josefina de León: Ahorita no hay una seguridad absoluta porque pues nosotros no somos expertos en la material. El experto es el que termina por definir si es o no. Que sí es [ríe].

Celia Guerrero: ¿Tú crees que sí es?

Josefina de León: Ojalá... ojalá que sea.

Narradora (CG): Continuamos después de esta pausa.

Host: El agua hablará. Relatos de búsquedas en lo profundo es un podcast sobre las dificultades de buscar a personas desaparecidas en cuerpos de agua en México. Somos un proyecto independiente y necesitamos de tu ayuda para continuar. Busca el botón de donación en nuestro sitio web: bajotierramedia.com/sonar/elaguahablara. Con tu apoyo, podremos continuar investigando y trayendo a ti estas historias.

Narradora (CG): Antes de la pausa escuchamos lo que sucedió durante el primer día de búsqueda en la presa Vicente Guerrero: la cámara de pozo profundo que utilizan para buscar debajo del agua captó lo que, a primera vista, parecía ser un hueso. Ese día, el operativo terminó con el hallazgo de “el indicio”—como lo llaman en jerga judicial. Y el equipo se retiró del lugar sin rescatarlo. Únicamente, marcaron el sitio.

Narradora (MS): Durante 2019, la fiscalía de Tamaulipas participó en 14 búsquedas de personas en cuerpos de agua, de acuerdo con información proporcionada por la institución. Cuatro de ellas fueron en la presa Vicente Guerrero.

Cuando solicitamos los reportes sobre las búsquedas mediante peticiones de información pública, pensamos que podríamos obtener detalles de cómo buscan un cuerpo humano que ha sido escondido deliberadamente en el agua. 

Lo que obtuvimos fueron reportes con descripciones pormenorizadas sobre los funcionarios que participaron en las búsquedas, los vehículos que usaron, las horas y sitios de reunión para iniciar los recorridos. Y, en medio de párrafos plagados de jerga judicial y frases hechas, se leían escuetas descripciones sobre cómo buscaron. 

Entendimos que a través de esos reportes no podríamos conocer si siguen protocolos o tienen metodologías para ese tipo de tareas. 

Narradora (CG): Pero los días que acompañamos el operativo de la presa constatamos que no tienen el equipo adecuado y si lo tienen no saben cómo usarlo; no están preparados para reaccionar ante condiciones cambiantes, como el nivel y la corriente del agua que pueden modificar la visibilidad. Y ante las emergencias o eventualidades que se suscitan, improvisan. 

(Se escucha música romántica en la radio de un vehículo. Policías hablan entre ellos)

Narradora (CG): Es el segundo día de búsqueda y en esta ocasión el operativo será en un nuevo punto de la presa Vicente Guerrero. Para llegar a ese lugar debemos atravesar un rancho llamado Campo La Isla. Pero se trata de una propiedad privada y el camino hacia nuestro destino está cerrado. 

(Continúa la conversación entre policías, quienes hablan sobre cómo resolver el problema del ingreso al rancho. Mientras tanto, Josefina de León, molesta. cuestiona a otra policía)

Josefina de León: Bueno, ¿cuál es el plan? ¿Entrar aquí con todo y lancha?

Policía: No, es que tenemos que ir por…

Josefina de León: Primero tenemos que ir allá, ¿no?

Policía: …él es el que nos tiene que decir si se dan las condiciones para entrar en la lancha…No podemos ir en la lancha hasta las 3, 4 de la tarde, porque entonces vamos a estar como ayer…

Josefina de León: Mmhm…Y ya es bien tarde…ya deberíamos estar en el agua ahorita. Van a ser las 11.

Narradora (CG): Parece que nadie previó esta situación, pues los policías llaman en ese momento al dueño del rancho para poder ingresar. Pero son Josefina y otros integrantes de la Red de Desaparecidos de Tamaulipas quienes le explican que están buscando a sus hijos y lo convencen de que los deje pasar. Para cuando, finalmente, llegan al punto de la presa donde tendrán que buscar, han perdido horas.

Ninguno de los miembros de la Red acepta subirse a la lancha. Están molestos porque se ha hecho tarde. 

Así que a bordo vamos únicamente funcionarios de la fiscalía...y yo. Nos hemos alejado lo suficiente de la orilla como para no escuchar a quienes se quedaron, cuando la agente del Ministerio Público pregunta por el perito. Se dan cuenta de que no subió a la embarcación. Y regresamos por él. 

Ya con el perito a bordo, finalmente empieza la búsqueda y... en tan sólo unos minutos la cámara se apaga. Se acaba la batería y no traen las de repuesto.   Volvemos por segunda vez a la orilla y sin posibilidad de hacer la búsqueda en la presa, los agentes de la fiscalía improvisan una búsqueda en tierra. Nuevamente, los familiares de los desaparecidos se rehúsan a participar. Ha sido un día de trabajo perdido y están malhumorados.

Se hace de noche cuando la fallida búsqueda termina. De vuelta a la fiscalía, Josefina luce más enojada que decepcionada. 

Josefina de León: Eso es simulación. Yo no voy a ira hacer algo que no tengo planeado.

Narradora (CG): A pesar de los problemas durante la búsqueda, en el primer día mediante la cámara de pozo profundo pudieron detectar lo que parecía ser un resto óseo en el agua.

Josefina de León: El ideo haz de cuenta que está toda la vértebra. Toda, toda la columna y luego sal...el...el sacro. Y luego, parte de las extremidades de abajo. O sea se ve clarito.

Narradora (CG):...dice Josefina sobre la imagen que registró la cámara. 

Narradora (MS): Pero los reportes de la fiscalía son contradictorios, pues en la descripción del agente policial que operó la cámara no se detalla el hallazgo; sólo incluye capturas de video con leyendas que refieren la observación de una o varias, abro comillas "siluetas que contrastan con el entorno", cierro comillas. Mientras que en otro documento, elaborado por la misma fiscalía, hablan de fragmentos de restos óseos. 

Como sea, se trataba de un indicio, así que lo que procedía era sacarlo del agua. Y lo más pronto posible porque la corriente podría cambiarlo de lugar.

Josefina de León: Sí, se puede mover de lugar, entonces es de ya. Yo ya el lunes, hoy es sábado, pero ya el lunes ya estoy a primera hora ahí para acelerar todo esto y que podamos, si es posible, en esta misma semana o inicios de la próxima, regresar por la osamenta.

Narradora (MS): Pero las cosas no salieron como Josefina esperaba. No sólo no regresó la siguiente semana, sino que hasta ahora el indicio aún no ha sido recuperado del fondo de la presa.

Claro que después de esa primera búsqueda, y con la motivación de haber encontrado lo que podría ser un resto humano, Josefina no se quedó cruzada de brazos. Al contrario: solicitó a la fiscalía que se hiciera una nueva inspección en el mismo sitio, pero esta vez con el propósito de recuperar ese fragmento.

La nueva búsqueda se hizo el 8 de abril. Pero la visibilidad dentro del agua era nula y los buzos de la Marina que acudieron esa vez no pudieron ubicar el indicio. 

Josefina de León: Quisiera yo tener una aspiradora y absorber toda el agua, ponerla en otro lado y ahora sí, está limpio, es tierra. No puedo, no puedo evitar que llueva, no puedo evitar que pasen los ciclos naturales que están desfasados también ya, con eso del cambio climático. Hay cosas que yo no puedo controlar.

Narradora (MS): En una tercera búsqueda, también con buzos y con la cámara de pozo profundo, no encontraron nada. Era junio y habían pasado ya cuatro meses del primer operativo en la presa. 

Después de tres intentos y al darse cuenta que la fiscalía no contaba con una metodología de búsqueda de restos humanos en agua, Josefina empezó a investigar quiénes sí podrían tener experiencia en esa tarea. 

Tras mucho pensar y preguntar y acercarse a distintas instituciones, Josefina se dio cuenta que sí había una oficina en el gobierno que podía ayudar: en el Instituto Nacional de Antropología e Historia hay una subdirección de arqueología subacuática, que lo que hace es, justamente, buscar vestigios en el agua. 

Fue a través de la Comisión Nacional de Búsqueda que hubo un primer contacto con este grupo de arqueólogos. 

Josefina de León: Y ¡sorpresa! Llega uno al Instituto y 'Aaaay, señora, pues con todo el dolor de mi corazón pero no puedo’, ¿no?. 'Pero ¿por qué?’. 'Es que no es nuestra competencia, o sea nosotros somos especialistas, sí, pero en aspectos antropológicos de indicios de historia, o sea de tiempo, de objetos, de barcos, de huesos también, pero de historia. No buscamos cadáveres, no es nuestra competencia'.

Narradora (CG): Cuando Josefina conoció al encargado de ese equipo, el arqueólogo  Roberto Junco, ella le mostró la fotografía de la persona desaparecida por la que inició todo ese trabajo en la presa:

Josefina de León: Mire, entre otros desaparecidos está este, que es este señor que anda aquí, buscando.”

Narradora (MS): Aunque Junco le reiteró que lo que le pedía no era de su competencia, abrió una posibilidad: el equipo de arqueología subacuática podría ayudar en la búsqueda en su tiempo libre.

Narradora (CG): Y así fue que los buzos especialistas en búsquedas subacuáticas participaron durante tres días de octubre de 2019 para hallar el resto óseo que la cámara de pozo profundo de la Fiscalía había captado casi ocho meses atrás.

Josefina de León: Yo digo 'No me lo haya movido'. Y yo que me tardé tanto... pero quizás debí hacer más presión o ponerme en pelotas ahí para tener todo rápido. Pero también entendí que hay cosas que no dependen de mí ¿no?

Narradora (MS): Con el equipo experto, integrado por un antropólogo físico, un historiador y tres arqueólogos, la búsqueda fue más exhaustiva y con una metodología.

Narradora (CG): Un par de buzos limitan la zona de búsqueda y rastrean introduciendo la mano en el sedimento porque la visibilidad es nula. Repiten este procedimiento avanzando en líneas rectas, como si formaran una malla imaginaria. 

Narradora (MS): A pesar de que esa vez el ejercicio de búsqueda fue más completo y sistemático, el equipo no encontró ningún indicio en ese sitio.

Josefina de León: Sí me frustré porque dije 'Me llevó todo el año este rollo', pero también dije 'No lo había hecho'... tenía que… tenía que pasarme lo mismo que al principio... cuando anduve en tierra, cuando empecé en tierra pues no sabía.

Narradora (MS): Josefina cree que los ciclos de la lluvia durante estos meses dificultaron la visibilidad debajo del agua. Pero otras circunstancias, como la presencia de animales o las crecidas y bajadas del río cercano a la presa también pudieron haber movido el resto óseo. 

Narradora (CG): Ha pasado más de un año desde que Josefina supo que ahí, debajo del agua, podría estar una pista sobre la ubicación de una persona desaparecida. 

Narradora (MS): Semanas y meses de aprender de errores, propios y ajenos, de tocar puertas, de presionar a quienes tienen la obligación de buscar a los desaparecidos. 

Narradora (CG): Tiempo en el que Josefina comprendió que su experiencia buscando en fosas podría serle útil sólo hasta cierto punto.

Narradora (MS): Porque en la tierra los cuerpos permanecen quietos (ocultos, sí, pero quietos). En la tierra sus pies y sus manos son suficientes para explorar. En la tierra hasta las autoridades han aprendido qué hacer.

Narradora (CG): Pero en el agua todo eso se desvanece. Por ahora, el asidero de Josefina es la ayuda que pueda obtener del equipo de expertos en arqueología subacuática.

Josefina de León: Voy a agotar hasta donde tenga que agotar. Pero también ya estoy trabajando en meterme en la cabeza de que estás hablando de la presa Vicente Guerrero, de que hay cosas que no voy a poder encontrar.

Epílogo

Narradora (MS): ¿Qué es lo que un familiar de una persona desaparecida espera cuando narramos estas historias?

Narradora (CG): Porque nos parece importante que no sólo nosotras lo sepamos, sino también quienes nos escuchan, esta es la respuesta en voz de Josefina

Josefina de León: Mis expectativas son muy grandes, lograr saber dónde está, que alguien me diga por fin dónde está, que me llegue por fin.

Yo quiero que me ayuden a mí porque ya me cansé, estoy bien cansada, físicamente y moralmente ya estoy muy agotada.

Pensaba ponerme en pelotas en Palacio todos los días a ver si así me pasaban por toda la televisión internacional: ‘Miren está en pelotas. Díganle ya dónde está su hija’ para que se… (llora y ríe). Eso es lo que quiero.

Narradora (MS): Desde que terminamos el reporteo de esta historia y comenzamos su producción, en febrero de 2020, muchas cosas han cambiado.

Ahora el mundo enfrenta una pandemia por el coronavirus y las búsquedas de personas desaparecidas en México son una de las muchas actividades paralizadas debido a la emergencia sanitaria.

Por si esto fuera poco, los recortes presupuestales y una crisis de antaño en la Comisión Ejecutiva de Atención a Víctimas amenazan la continuidad de la institución, encargada de asistir y garantizar la reparación a las víctimas de delitos y violaciones a los derechos humanos, entre ellas las familias de las y los desaparecidos.

Narradora (CG): Gracias por escuchar el primer episodio de El agua hablará. Relatos de búsquedas en lo profundo.

Sabemos que estas historias pueden ser muy duras, pero también creemos que necesitan ser contadas. Si crees que deberían llegar a más personas puedes hacer tres cosas: 

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Espera el próximo episodio en Bajo Tierra o en donde escuches tus podcasts.

Narradora (MS): Queremos agradecer especialmente a Josefina de León, mamá de Cinthya Mabel y directora operativa de la Red de Desaparecidos en Tamaulipas, por su confianza, disposición y paciencia. Así como a todas las personas que de alguna manera contribuyeron para que este proyecto germinara, con sus sugerencias, tiempos de escucha, buenas vibras y porras para seguir adelante. A todas ustedes, gracias siempre.

Host: El agua hablará. Relatos de búsquedas en lo profundo

Investigación, guión y narración: Celia Guerrero y Mayela Sánchez. 

Diseño y producción de audio: Guillermo Tapia. 

Voz: Natalia Luna. 

Este podcast es una coproducción de Perifónicas y Bajo Tierra. 

Muchas gracias por escucharnos.

Narrator (Celia Guerrero): On a sunny day at the shore of the Vicente Guerrero dam, the enormous water mirror, with no end in the horizon, reflects the blue sky and a few clouds that hover over the surface like ghost ships.

This body of water, surrounded by a dense vegetation, is one of the most important dams in Tamaulipas and it is among the top 10 largest dams in Mexico.

Located at 60 km from Tamaulipas capital, Ciudad Victoria, this dam and its surroundings became a touristic attraction for sport fishing enthusiasts since the 80's and up until the late 90's.

However, from those better times, only the still waters, a few hotels and rest houses in ruins remain on the shores today. The rest was stricken by the wave of violence haunts the state since 2008.

Josefina de León: When we received the information from the dam Vicente Guerrero, we knew that there were people, families, that talked about corpses being thrown in there. How did they throw them? They used steel nets, the one they would use for fishing. They wrapped them in it, tied a big brick so they would sink, and they threw them off the boat.

Narrator (CG): Hello, I’m Celia Guerrero

Narrator (Mayela Sánchez): And I’m Mayela Sánchez

Narrator (CG): We are both investigative journalists, creators of The waters will tell, a podcast about the disappearing and searching of people in the rivers, lakes, dams and other bodies of water in Mexico.

Narrator (MS): In this first episode, we will tell the story of Josefina de León, a seeker of missing people in Tamaulipas, who has devoted herself for years to learn and decipher how to seek for them in the water.

Narrator (CG): It is hard to imagine but this story develops in this idyllic and apparently peaceful landscape that we mentioned at the beginning.

Josefina de León: We are in the municipality of Padilla, Tamaulipas, where the Vicente Guerrero dam is located and there is a search operation being conducted. This is a water search operation.

Narrator (CG): The voice we just heard is Josefina de León´s. It may be necessary to clarify that her search did not start here, at the Vicente Guerrero dam.

Josefina de León: Well, my name is Josefina de León and I am Cinthya Mabel Pantoja de León´s mother. She disappeared on April 22nd, 2012 in Ciudad Victoria.

Cinthya´s case is one of those cases where she disappeared without a trace. Nobody knows anything, nobody saw anything.

Narrator (CG): The very same day Josefina files the missing person report for Cinthya, she began to drive on all the possible routes around Tamaulipas´s capital. She drove day and night, hoping to find a clue of her daughter, a 25-year-old woman, or her car, a blue Chevy.

Josefina de León: Cinthya went out to a party, a Saturday night with a group of friends. We had agreed that if it was too late at night she shouldn’t be on the street, and her friends were in for the long haul and yes, she stayed there until sunrise. She came out of the party, or reunion, because by that time it was a reunion, a chat among friends around 6 in the morning. That was it, nobody has seen her ever since.

Narrator (CG): Josefina reported the disappearance to the local prosecutor's office. However, she had the certainty that, if she didn’t search for her daughter, no one would. In Mexico there is a big lack of trust in the work of the authorities that are in charge of procuring justice, which is aggravated by the thousands of unresolved disappearance cases.

Narrator (MS): Her search was not limited to the highways. She followed roads across wastelands, fields and hills.

Josefina de León: It was on the internet where I began exploring with the intention of seeing or hearing something that would shed a light over this darkness; something that would tell me “Come this way, go that way”. That was the moment I found there were a lot of missing people, and I asked myself “When did all this happened?”.

Narrator (CG): By 2015, after 3 years of being alone and facing many difficulties to get the investigation to move forward and get the authorities to look for Cinthya, Josefina registered the Tamaulipas´s Missing Persons Network, an organization focused on trying to amend these problems for others who are also looking for their relatives.

Narrator (MS): From that moment, her Network has supported the relatives of missing people with legal counseling and filing requests for missing persons in order to locate and identify them.

At a national level, a number of groups perform similar efforts, mostly focused on searching in clandestine mass graves.  

Narrator (CG): However, in Tamaulipas, unlike other states in Mexico, the violence associated to the militarization was so overwhelming that very few dared to go out, searching for missing people.

Even more so, very few denounced the disappearances, because they were afraid of the collusion between the authorities and the organized crime.

Narrator (MS): Josefina describes this wave of violence as a hurricane that struck the hardest in Tamaulipas, it swept everything and did not allow people to go out of their homes for many years, we all looked for shelter. However, once the worst had passed, even though the damages from the storm remained, a few people started to go out. Little by little, they started to look for those who had disappeared.

(Men voices providing instructions. Car engine starts

Narrator (CG): It is February 21st, 2019 and Jorge Ernesto Macias, State´s commissioner for the search, and the Tamaulipas Justice General Attorney, lead the first search operation requested by Josefina, which will take place at the Vicente Guerrero dam.

Narrator (MS): The operation is not related to the Cinthya Mabel case, Josefina´s daughter, but to a relative of one of the members of the Network.

Narrator (CG): In addition to the Attorney´s search team, military personnel, federal and state police, civil protection, Josefina and one of the missing person´s relatives will be searching in the water. Due to security reasons and to avoid interfering with the case, the name will not be mentioned.

Once they are all gathered and ready, they leave the Attorney's office in caravan, heading to the dam.

The location they are heading to is one of the places across Tamaulipas that Josefina has flagged as potential places for the existence of missing persons´ remains. 

Josefina de León: There is a list of 85 places that were delivered directly to us; not all at the same time, but little by little. The dam was among them, so we said “Let's go to the dam, it is on the list”.

Narrator (MS): But knowing where to look is not enough, you must have the tools to do so…

Josefina de León: What do you need? The underwater camera… enough boats, batteries, fuel, flashlights.    

Narrator (CG): Because, if clandestine mass grave searching is challenging already, locating human remains under water has its own unique difficulties.

Narrator (MS):   The corpses are not only submerged, but they are purposely thrown into the water to hide them and erase all traces. This is the reason that conducting an underwater search requires certain weather conditions and the technology that enables exploring this environment.

Narrator (CG): We arrived at the naval station, barely built in 2018, at the shore of the dam. With the arrival of the navy force, that area recovered certain accessibility. 

There, the Civil Protection team starts to set down the boat. Then, the members of the Attorney’s search team prepare the underwater camera, which will be their eyes below the surface. A second boat with marines shows up, they are there to oversee the operations.

(Policemen exchange directions over radio)

Narrator (CG): An agent of the Public Prosecutor office, a forensic expert, a policeman to operate the underwater camera, the boat skipper and the missing person´s father get on the boat. The rest of the party will have to catch up to that boat from land.

Josefina de León: Nobody wants to get in the water because it is always easier here on land, am I right? Or behind a desk.

Narrator (CG): ...claims Josefina and confesses that she did not get on the boat because she does not know how to swim.

Narrator (MS):  This type of search, in a dam and with an underwater camera, has never been tried before.

The depths are spaces that we do not belong to and that represents a series of vicissitudes Josefina has been discovering little by little…

There is the effect of nature: the current flows, the predatorial wildlife, even the wind can be a challenge for the boat.

On land, the Attorney´s canine team is trained to sniff and flag the place where human remains may be found however, underwater, their sense of smell is of little help. Humans cannot identify if the lake floor has been recently removed, as we do for the mass graves, or detect any activity at all, such as steps, remains, hints that there was someone else there.

Narrator (CG):  A good indicator is to spot the places where there are animals prowling. Also, if the corpses were tied to an object to avoid them from floating, it may generate bubbles on the surface.

This is explained by the chief while we travel on a police car to the place of the river where we will meet with the team that performs the underwater search.

When we get to that place, one of the policemen yells from the boat, they need to mark the spot. Someone from the shore hands him an improvised stick. They lack the necessary equipment to flag the place in the water over a hint.

From the shore, we could not confirm that the stick, no longer than 3 meters, successfully marked the spot.

With the finding of this place, the search team concludes the day´s work and we all go back to the place where we first offloaded.       

During the drive back, Josefina receives a call from the Public Prosecutor’s Office agent, the camera managed to capture something that resemble bones and the team recorded a few seconds of this image, so the forensic anthropologist could determine if they are indeed human remains.

Josefina de León: As of now, there is no absolute certainty, because we are not experts on the subject. The expert is the one that determines whether they are human remains or not. Which they are (she laughs).

Celia Guerrero: Do you believe they are human remains?

Josefina de León: Hopefully… Hopefully they are. 

Narrator (CG):  We will continue after this break.

Host: The waters will tell. Stories of search in the depths is a podcast about the difficulties of searching for missing people in bodies of water in Mexico. We are an independent project and we need your help to keep going. Look for the Donation button in our website:  bajotierramedia.com/sonar/elaguahablara. Your support will allow us to continue our investigation and bring these stories to you.

Narrator (CG):  Before the break, we heard what took place during the first day of search at the Vicente Guerrero dam: The underwater camera used for deep searches captured something that, at first sight, seemed to be a bone. That day, the operation ended with the finding of a “hint” -as called in legal terminology. The team left without retrieving it, they just marked the spot.

Narrator (MS): During 2019, Tamaulipas´s Attorney general took part on 14 underwater search operations for corpses, according with information provided by that institution. Four of them took place at the Vicente Guerrero dam.

When new requested the reports about those operations through public information requests, we expected to obtain details about how the look for human remains that have been purposely hidden under water.

What we obtained were reports containing vague descriptions about the public servants who took part on the search operations, the vehicles used, the working hours and the starting point to start the search route. Also, in the middle of lines plagued with legal jargon and template phrases, there were badly written descriptions of the practices observed during the search operations.

We realized that those reports will be useless to learn about the protocols and methodologies followed for this type of tasks.

Narrator (CG): However, during the days we accompanied the search operation at the dam, we confirmed that they lack the necessary equipment and, if they have it, they don’t know how to operate it; they are not prepared to react to changing weather conditions such as the water level and current, which can modify the visibility and, when they face of emergencies or eventualities, they improvise.

(Romantic music on a car´s radio. Policemen talk to each other)

Narrator (CG): It is the second day of the search and this time the operation will take place at a new spot of the Vicente Guerrero dam. In order to get to this place, we must go through a ranch called Campo La Isla. However, this is private property, and the road to our destination is closed.

(Conversation between policemen continues, they are trying to solve the challenge of accessing the ranch. In the meantime, Josefina de León is upset and questions a policewoman)

Josefina de León: Well, what is the plan? Are we going in with the boat too?

Policewoman: No, we have to go through…

Josefina de León: First we need to go that way, am I right?

Policewoman:  He is the one that has to let us know if the conditions are right to go in with the boat… We cannot go on boat until 3 or 4 p.m. because then we will be just like yesterday.

Josefina de León: Right…. It is getting late… we should be in the water by now. It is about to be 11 a.m.

Narrator (CG):  It would seem like no one anticipated this situation. The policemen called the owner of the ranch in that very moment so he could grant them access. However, it is Josefina and other members of the Tamaulipas´s Missing Persons Network who explain that they are looking for their children and convince him to let them in his property. By the time they finally reach the place where they are supposed to start searching, they have lost hours.      

None of the members of the Network agrees to get on the boat, they are upset because, by then, it is late.

Only the Attorney´s team and I are on the boat. We have gone far enough from the shore to stop hearing those who stayed on land, when the Public Prosecutor's Office agent asks about the forensic expert. They realize he never got on the boat, so we go back to pick him up.

Once the Forensic expert is onboard, the search finally starts and… after a few minutes, the camera goes off. The battery runs out and they did not bring any backups. We go back to the shore for a second time, unable to perform the search at the dam, the agents improvise a land search operation. Again, the relatives of the missing people refuse to participate. It has been a day lost and they are angry.

Around dusk, the failed search operation is ended. Back at the General Attorney’s Office, Josefina looks angry rather than disappointed.

Josefina de León: That was make-believe. I am not doing something that I have not planned.

Narrator (CG): Despite the challenges during the search, on the first day the camera managed to capture what seemed to be bones remains in the lakebed.

Josefina de León: On the video you can see the whole spine. The entire spine and then, the sacral bone. Then the lower extremities. I mean, you can clearly see it.

Narrator (CG): ...claims Josefina about the image recorded by the underwater camera.

Narrator (MS): However, the reports provided by the Attorney's Office are contradictory, as the description from the agent in charge of operating the camera does not detail the finding; it only includes screenshots  of the video with captions referring to the sighting of “silhouettes contrasting with the environment”. Other document, produced by the same Attorney's Office, does mention bone remains.

Whatever the case, it was a hint, so the next step was to take it out of the water as soon as possible, since the current might drag it out of place.

Josefina de León: Yes, it could be moved, so it is urgent. On Monday, today is Saturday, but on Monday first thing in the morning I will be there to speed things up so, if possible, this same week of early next week we will be able to go back for the bones.

Narrator (MS):  Unfortunately, things don’t go as Josefina expected. Not only she was not able to go back the following week, but also the remains have not been retrieved from the depths of the dam.

Of course, after that first search operation and with the motivation of finding what could be human remains, Josefina did not just cross her arms. In fact, quite the opposite, she requested the Attorney's Office for a new inspection at the same sire but this time, with the specific purpose of recovering the remains.

The operation took place on April 8th. Unfortunately, the visibility underwater was null and the scuba divers from the Navy, who assisted during those efforts, were not able to find the remains.

Josefina de León: I wish I had a vacuum, take all the water and flush it somewhere else, then I would say “There, it is clean, now it is land”. I cannot do it, I cannot stop the rain, I cannot avoid the natural cycles to take place, as out of time as they are with all this climate change. There are things I cannot control.

Narrator (MS): During a third search, also with scuba divers and the underwater camera, nothing was found. By the it was June and four months had passed since the first search operation at the dam.

After three attempts and the realization that the Attorney's Office did not have a methodology for underwater search operations, Josefina started investigating who could have the necessary experience for this task.

After a lot of thinking, asking and reaching out to different institutions, Josefina learned that there was a government office that could help them: The National Institute of Anthropology and History has a branch of underwater archeology, which purpose is, precisely, looking for underwater vestiges.

It was through the National Commission of Search that they first established contact with this team of archeologists.

Josefina de León: Oh surprise! I arrive at the Institute and “Oh, it hurts my heart, but I cannot help you”. “You can’t? Why?”. “It is just not within our area of expertise. Yes, we are experts, you are right, but in anthropological aspects about history, about time, objects, ships, bones too but in a historical context. We do not look for corpses, it is not our area of competency”.

Narrator (CG): When Josefina met the man in charge of this team, archeologist Roberto Junco, she showed him the photography of the missing person that started this whole operation at the dam.

Josefina de León: Look, among other missing people there is this man, he is here, searching.                        

Narrator (MS): Even after Junco reaffirmed that Josefina´s request was out of his scope, a possibility opened: the underwater archeology team would assist the search operation during their free time.

Narrator (CG): That way, the scuba divers specialized in underwater research assisted for three days during October 2019 to find the bone remains that had been spotted by the Attorney´s underwater camera almost eight months earlier.

Josefina de León: I tell myself “I hope is hasn’t been moved”. It took me so long… maybe I should have pushed harder or put on a naked protest so I could achieve things faster. I understood there are things that I cannot control though, right?

Narrator (MS): With the team of experts, consisting of a physical anthropologist, a historian and three archeologists, the operation was more exhaustive and following a clear methodology.

Narrator (CG): Two of the scuba divers delimit the research area, and track their way by digging their hands into the sediment, since the visibility is null. They repeat this procedure moving forward in straight lines, forming an imaginary grid.

Narrator (MS): Even though, this time the search efforts were more thorough and systematic, the team did not find any hint on the site.

 Josefina de León: I did get frustrated because I told myself “This whole mess took me a year”, but I also thought “I had not done it before”… It had to… It had to happen to me, just as it did at the beginning, when I was on land; when I started reaching on land, I did not know how to do it”.

Narrator (MS): Josefina thinks that the rain cycles during those months made the visibility underwater difficult. However, other factors such as the wildlife and the high and low currents of the nearby river, could have also change the location of the remains.

Narrator (CG):  It has been over a year since Josefina found out that, there might be a hint of the whereabouts of a missing person there, underwater.

Narrator (MS): Weeks and months of learning from both her and other people's mistakes, of knocking on doors, of pushing those who have the obligation of searching for missing people.

Narrator (CG): During that time, Josefina understood that her experience looking in mass graves would only be useful to some extent.

Narrator (MS): Because, at least in the ground, the corpses remain still (hidden, yes, but lying still). On land, her feet and hands are enough to explore. On land, even the authorities have learned what to do.

Narrator (CG):  However,  everything vanishes underwater. For now, Josefina holds on to the fact that she can get help from the underwater archeology experts.

Josefina de León: I am going to reach out to whatever I need to reach out to until I run out of options. I am also working on getting in my head the fact that, there are things at the Vicente Guerrero dam, that I will not be able to find.  

 

Epilogue

Narrator (MS): What does a relative of a missing person expect when we tell these stories?

Narrator (CG): We consider that it is important that not only we know it but also our audience, this is Josefina´s answer.

Josefina de León: My expectations are very big, finding out where she is; that somebody can finally tell me where she is, to find out once and for all.

I want someone to help me because I am tired, I am so tired, physically and morally I am so exhausted.

I thought about putting on a daily naked protest in front of the National Palace, maybe that way I would be on international TV: “Look at her, naked. Will somebody tell her where her daughter is so she … (cries and laughs). That is what I want.

Narrator (MS): From the time we completed the interviews for this story, and we began the production stage, in February 2020, many things have changed.

Nowadays, the world faces a COVID-19 pandemic and the search operations for missing people in Mexico are one of the many activities that are halted due to the health emergency.

On top of that, budget cutbacks and an old crisis at the Executive Commission for Victims Assistance threaten the continuity of the institution, in charge of assisting and guaranteeing amends for the victims of crimes and transgressions to human rights, among them, the relatives of missing people.

Narrator (CG): Thank you for listening to the first episode of The waters will tell. Stories of quests in the depths.

We are aware these stories may be harsh, but we also believe the need to be told. If you consider these stories should reach a wider audience, you can support our podcast by:

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We are also very interested on your opinion, please follow us and send us your comments through our social media official sites.

The next episode is coming soon at Bajo Tierra or on your favorite podcast outlet.  

Narrator (MS): We would like to especially thank Josefina de León, Cinthya Mabel´s mother and Operations Director of Tamaulipas´s Missing Persons Network, for her trust, willingness and patience. Also, to all the people that contributed in any way to make this project thrive, with your suggestions, your listening, good vibes and support to move forward. To all of you, Thank you.

Host: The waters will tell. Stories of quests in the depths.

Investigation, script and narration: Celia Guerrero and Mayela Sánchez.

Design and production: Guillermo Tapia.

Voice: Natalia Luna.

This podcast is a coproduction of Perifónicas and Bajo Tierra.

 Thank you for listening.


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Créditos

Bajo Tierra y Perifónicas

Celia Guerrero y Mayela Sánchez

Guillermo Tapia

Natalia Luna

José Manuel Jimenez y Celia Guerrero

Celia Guerrero

Luis Guerrero

David Hernández